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서구 남성 정자수 감소의 원인은?


▲ 출처 : 위키미디어 커먼즈

서구 남성의 정자수 감소에 대한 원인을 찾기 위해 의학계가 분투 중이다. 

서구 남성의 정자수는 1970년대 이후 60%까지 급락한 상태이다. 전문가들은 이것이 인류의 생존에 직접적인 문제가 될 수 있다고 경고하고 있다.

국제적으로 여러 대학의 전문가들로 구성된 연구팀은 지난 40년에 걸쳐 지속적인 정자 수 감소에 관한 185가지 학술 연구를 진행했다. 그러나 이 현상의 원인은 아직까지도 이렇다할 해답이 나오지 않고 있다. BBC에 따르면, 이 연구를 통해 정자 수가 안정적이라는 어떠한 증거도 발견하지 못했으며, 생식력이 기준치 이하로 떨어졌거나 완전한 불임 상태인 남성 비율이 늘고 있다는 결과를 도출했다. 

정자 수 감소의 이유

국제 학술지인 ‘인간생식업데이트(Human Reproduction Update)’의 7월 25일자에 게재된 연구에 따르면 정자 수 감소에는 생물학적, 환경적, 심리적인 이유가 있다.

삶이 점점 어려워지고 인구 조절 방법이 보다 쉬워지면서, 현대의 부부는 자신들의 부모나 조부모처럼 많은 자녀를 가지려고 하지 않는다. 비록 아직 많은 고용주들이 한 가족의 삶과 여성 직원의 고용을 완전히 충족하지 못하고 있지만, 성 평등을 위해 여성 고용을 장려하는 전세계적인 추세도 출산율을 감소시키는 데 일조했다.

예루살렘대 역학학자 하가이 리바인박사는 정자 수에 영향을 미칠 수 있는 환경적 요인 중 화학물질과 농약을 확인했다. 리바인 박사는 열악한 식습관과 흡연같은 나쁜 생활습관을 원인으로 파악했다. 심리적인 요인으로는 스트레스를 지적했다.

뉴욕 마운트시나이의대 환경의학자 샤나 스완 교수는 전문가들이 언급한 이런 요인들이 남성의 생식력을 일시적으로 감소시킨다고 밝혔다. 그녀는 실질적인 손상은 어머니의 자궁 내에서 발생하는 노출로 야기된다고 설명했다.

스완 교수는 어머니가 흡연하는 경우, 아들은 흡연 여부에 관계 없이 적은 정자 수를 가질 수 있다고 설명했다. 그녀는 CBS 뉴스에 출연해 “즉, 남성이 어머니의 자궁 내에 있을 때 노출되는 요인이 중요하다. 어머니의 노출은 남성의 전체 삶에 변화를 일으킬 수 있다”고 밝혔다.

그 결과로, 현대 남성은 1ml 정액 당 평균 6,640만개의 정자를 가지고 있다. 뉴욕 맨해셋의 노스웰헬스퍼틸러티의 대표 에이븐 허쉬래그(Avne Hershlag) 박사는 40년 전에는 1ml 당 평균 9,280만개의 정자를 가지고 있었다고 말했다. 

스완 교수는 정자 개체수 감소가 지속적으로 발생하는 유럽과 북미, 뉴질랜드, 호주의 4만3,000명의 남성을 대상으로 연구를 진행했다고 말했다. 그녀는 1992년 당시 진행했던 연구 결과 상당한 양의 정자 수가 감소했다고 밝혔다. 50년에 걸쳐 50%가 감소한 결과였다. 

무엇을 해야 하는가?

뉴라이프 IVF클리닉의 임상발생학자 크리사 카라코스타는 생식력 문제를 가지고 있는 부부 중 50%가 치료를 받고 있으며, 불임의 주요 원인은 적은 정자 수”라고 밝혔다. 세계보건기구 가이드라인에 따르면 적은 정자 수는 1밀리리터 당 1,500만개 이하를 의미한다. 현재 평균은 6,640만개로 적은 정자 수 기준보다 4배 정도 많다.

카라코스타는 남성이 정자 수 감소에 대응해야 한다고 권고했다. 대응방법으로는 첫째, 생식력을 개선하기 위해 항산화 식품을 섭취해야 한다. 예를 들어, 항상화 작용을 하는 리코펜이 함유된 토마토와 소염 작용을 하는 블루베리, 혈액 순환을 개선하는 석류를 들 수 있다.

또 다른 단계는 규칙적으로 운동하고 적절하게 수분을 섭취하고, 흡연 및 알코올, 오락용 약물을 피하는 것이다. 그리고 성적으로 전염되는 질병의 위험을 최소화하기 위해 콘돔을 사용해야 한다.


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